La carrera de IoT está en marcha: #Sigfox promete mil millones de conexiones en tres años

Fuente: sifted

Escribe: Maija Palmer

El pionero francés  dice que los acuerdos con DHL y Amadeus volverán a encaminar el crecimiento

Estamos en 2020 ¿y todavía no está bebiendo de su taza de café conectada a Internet o haciendo que su refrigerador inteligente le haga un inventario de alimentos? ¿No? No lo creo. La revolución generalizada de Internet de las cosas (IoT) ha sido mucho más lenta de lo esperado. Pero ahora ]Sigfox, la compañía francesa que ha sido una de las pioneras del IoT, dice que podemos (finalmente) estar en la cúspide de un gran avance.

El negocio con sede en Toulouse, que se ha visto envuelto en problemas de implementación y gestión en los últimos años, promete un fuerte regreso, con planes de tener mil millones de dispositivos conectados en su red para 2023.

Actualmente, Sigfox tiene solo 16 millones de dispositivos conectados, muy por debajo de lo que los analistas esperaban originalmente en este punto, pero dice que confía en llegar a mil millones en tres años después de firmar recientemente una serie de grandes clientes, incluida DHL, la compañía de entrega, y Amadeus, el grupo de tecnología de viajes.

Los dispositivos del Internet de las Cosas también  se están volviendo lo suficientemente baratos como para ser utilizados a granel, dice Franck Siegel, director de operaciones de Sigfox, lo que significa que uno podría llegar a una taza de café cerca de usted pronto. (En realidad, con toda seriedad, Sigfox ya tiene un proyecto para monitorear no tazas sino cafeteras en todo el mundo).

Con el costo de los dispositivos más baratos, ahora en solo 23 centavos, Siegel dice que es posible ver los casos de uso en los que, por ejemplo, cada paquete publicado o etiqueta de equipaje del aeropuerto podría incluir un rastreador conectado a IoT.

Si las predicciones de Siegel son ciertas, finalmente podemos estar en la cúspide de la tan prometida revolución del Internet de las cosas.

“Si te dijera que el mercado está creciendo tan rápido como queremos, estaría mintiendo”, admite Siegel. “Pero está creciendo y, en comparación con los 40 años que  llevó establecer Internet, por ejemplo, IoT sigue creciendo más rápido”.

De hecho, las predicciones para el mercado de Internet de las Cosas en general se han reducido drásticamente en los últimos años. En 2012, IBM predijo que habría 1 billón de dispositivos conectados a IoT para 2020. Ahora, a medida que nos acercamos a esa fecha, la compañía de investigación y asesoramiento Gartner dice que es más probable que ese número sea de 20.400 millones. Todavía es grande, pero no tiene nada que ver con la idea de que casi todos los elementos de nuestra vida diaria estarían en línea.

Malos tiempos

Han sido unos años particularmente difíciles para Sigfox. La compañía francesa fue una de las primeras en desarrollar el Internet de las Cosas, pero recientemente se vio eclipsada por tecnologías rivales.

Una de esas tecnologías rivales es Narrowband IoT (NB-IoT), que cuenta con el respaldo de la mayoría de las grandes empresas de telecomunicaciones y ha sido implementado por más de 142 operadores en todo el mundo. Mientras tanto, otro rival LoRa está siendo desarrollado por una alianza que tiene más de 500 miembros, incluidas compañías como IBM, Cisco, HP y Foxconn.

En comparación, la tecnología de Sigfox, también llamada Sigfox, se usa mucho menos (ver el cuadro a continuación) y no ha sido adoptada por ningún consorcio global.

Además de los problemas de captación de usuarios, en 2017 y 2018, Sigfox vio un éxodo de la alta dirección después de que varios ejecutivos se enfrentaron con Ludovic Le Moan, cofundador y director ejecutivo de la compañía. Las salidas de alto nivel continuaron hasta principios de este año, pero Siegel dice que la compañía ahora ha detenido la salida y estabilizado el equipo de alta gerencia.

Aapo Markkanen, director senior y analista de IoT en Gartner, dice que han sido unos años difíciles para Sigfox.

“Hubo mucho ruido sobre Sigfox hace unos años, pero su crecimiento ha sido mucho más lento de lo que esperábamos. Originalmente, en 2017, esperábamos que hubieran conectado dispositivos IoT de 70 millones por ahora, en lugar de solo 16 millones “.

Agrega que otras tecnologías realmente han despegado más que Sigfox. “La mayor emoción recientemente ha estado en las redes privadas de LoRa. Mientras tanto, NB-IoT se ha convertido en la opción preferida para los operadores móviles que desean ofrecer conectividad IoT. La tecnología ha tenido algunos problemas iniciales, pero está creciendo rápidamente en China “, dice Markkanen.

El contraataque

El director de operaciones de Sigfox, Siegel, dice que la compañía, que tiene unos 430 empleados, ha tenido dificultades en parte porque es mucho más pequeña que sus rivales NB-IoT y LoRa. Sigfox es el negocio tecnológico dominante en Toulouse, pero pequeño en términos globales.

“Sus equipos de marketing y comunicaciones son diez veces más grandes que los nuestros y confunden al mercado al decirle a la gente que somos competidores”, dice Siegel.

De hecho, Sigfox no ve a NB-IoT y LoRa como competidores, ya que cree que estas tecnologías se centrarán en puntos de precio y partes del mercado completamente diferentes.

Sigfox busca un bajo costo y una funcionalidad muy simple: es ideal para enviar bits de información muy básicos, como una lectura de temperatura o coordenadas geográficas, a larga distancia con muy poca potencia. NB-IoT, por otro lado, puede enviar información mucho más compleja, como imágenes de video, pero los dispositivos, como resultado, costarán más.

“Se están acercando a mercados en los que no queremos estar, como conectar cámaras de video. Es una solución mucho más de alta potencia y alto costo “, dice Siegel.

¿En el mercado correcto?

Pero puede ser que Sigfox no haya anticipado para qué las empresas querrían usar el Internet de las cosas.

Markkanen dice que parte del mayor interés recientemente se ha centrado en las redes privadas de IoT que las empresas podrían establecer en una ubicación limitada, como una fábrica, un puerto o una mina, algo que las empresas LoRa han proporcionado rápidamente. Se ha solicitado menos la solución de estilo Sigfox, que está diseñada para funcionar en todo el mundo.

Sigfox anunció recientemente que también comenzaría a proporcionar redes privadas de IoT, un reconocimiento de que podría haberse perdido una vez en uno de los mercados más grandes anteriormente.

La carrera ahora está en marcha para que todas las diferentes tecnologías desarrollen su cobertura y base de clientes lo más rápido posible. Sigfox se jacta de estar en 67 países. LoRa está en 89 países y NB-IoT está en 29 (pero dado que uno de esos países es China, esto representa un aumento sustancial en el número de dispositivos NB-IoT).

La siguiente etapa es poner la conectividad a Internet de las Cosas en los satélites para asegurarse de que pueda recibir una señal incluso en medio del océano o la naturaleza. Tanto Sigfox como LoRa planean lanzar satélites en los próximos años, y Sigfox planea tener tres implementaciones de satélites este año, y 30 para 2023.

Las conexiones satelitales abren algunos nuevos casos de uso. Por ejemplo, en diciembre Sigfox firmó un acuerdo con la compañía de seguridad marítima Plastimo para conectar chalecos salvavidas y balsas salvavidas a su red, lo que permite geolocalizar a las personas que naufragaron o se perdieron en el mar.

Carrera armamentista IoT

Sin embargo, para financiar esta carrera armamentista por Internet de las Cosas, Sigfox está planteando su séptima ronda de financiación. La compañía ha recaudado 284 millones de euros de inversores como Intel Capital y Salesforce Ventures. Espera cerrar esta última ronda a principios de 2020, posiblemente atrayendo nuevos inversores de Medio Oriente. La compañía espera alcanzar el punto de equilibrio para 2021.

Las grandes ganancias de los clientes serán críticas. Hasta hace poco, alrededor del 90% del negocio de Sigfox provenía de la conexión de alarmas para Securitas Direct, la compañía de seguridad. Ahora ha ganado clientes como DHL, donde está ayudando a rastrear carros postales y paletas (y un día Sigfox espera paquetes individuales) y NICIGAS, uno de los principales proveedores de gas de Japón. Siegel dice que las negociaciones con los grandes fabricantes de automóviles alemanes están en curso. Si Sigfox puede llegar a un acuerdo allí, sus perspectivas comenzarán a verse mucho mejor.

“Necesitamos un par de victorias más con grandes empresas como DHL”, dice Siegel. “Entonces podemos decir que IoT realmente ha alcanzado un punto de inflexión”.