Diez años después, Sigfox todavía se proyecta al futuro

Fuente: LeMagIT / Escribe: Gaétan Raoul

Sigfox celebra este año su décimo aniversario. El operador de telecomunicaciones que diseña su propio LPWAN “cero G” finalmente ha encontrado su nicho de elección: la logística. Sin embargo, le falta un impulso para cumplir sus ambiciones de conectar más de mil millones de objetos

Sigfox ha multiplicado las iniciativas para darse a conocer y popularizar su LPWAN (Red de área amplia de baja potencia) que durante mucho tiempo no tuvo su propio nombre. En un acuerdo, los jugadores en el mercado de IoT hablaron de la “red Sigfox”. Diez años después, el operador ha sacralizado el término “0G” para su tecnología en oposición a las redes 3G / 4G / 5G estandarizadas por 3GPP.

En su libro “Zero G” publicado el 12 de marzo, Ludovic Le Moan, cofundador y director general de Sigfox, recuerda su experiencia, así como su “viaje” hacia una forma de frugalidad técnica y tecnológica.

“Tenemos muchos clientes que no saben qué es 5G, pero están convencidos de que debe hacerse porque 5G es más de 4. Inevitablemente, es mejor”, se ríe amablemente Christophe Fourtet, cofundador y CTO de Sigfox, para ilustrar el pensamiento del CEO.

“Durante mucho tiempo en las telecomunicaciones, llevamos a cabo operaciones muy complejas para aumentar las velocidades, solo para darnos cuenta de que eran perjudiciales para ciertos usos como la telefonía”, señala. “El objetivo es traer profusión y consumo excesivo. En realidad, para transmitir información del punto A al punto B, puede hacerlo con tecnologías modernas, pero utilizando una técnica simple “.

Apología de la simplicidad

Este es el propósito de esta red de largo alcance y bajo consumo –conocida como 0G– que transporta paquetes, cuya carga útil alcanza un máximo de 12 bytes. El uso de bandas de frecuencia sin licencia de 868 MHz en Europa (902 MHz en los Estados Unidos) obliga a Sigfox a limitar la cantidad de mensajes diarios (140 por día y seis mensajes de 12 bytes por hora).

Obviamente, dicha red no está diseñada para soportar todos los usos.

“Si quiere jugar un videojuego en línea o tener una rica experiencia en la Web, está claro que se requieren recursos considerables. Pero tiene objetos ‘abandonados’, por ejemplo, un sensor de humedad en un campo de maíz que no tiene una fuente significativa de energía y que necesitamos que transmita información durante 5, 10, 15 años “ , considera Christophe Fourtet.

A menudo, tecnologías como Sigfox, LoRaWAN, NB-IoT o LTE-M se oponen entre sí. Los operadores de telecomunicaciones defienden la complementariedad de las tecnologías LPWAN, Sigfox es el primero en hacerlo.

Estos objetos ‘abandonados’ no lo son tanto. En cualquier caso, la red 0G está ahí para ayudar a localizarlos y mantener su autonomía.

“Incluso LoRa y NB-IoT no tienen este punto de optimización extremo que teníamos en el objeto abandonado. El “punto óptimo” de Sigfox es de hasta 1 KB por día para un objeto, si necesita más velocidad, otras tecnologías serán más adecuadas, pero la autonomía será más débil. Las tecnologías son complementarias, pero aún así a un gran número de clientes potenciales les resulta difícil de entender porque han perdido de vista la lectura de los parámetros físicos. Les cuesta renunciar a Santa Claus en lugar de centrarse en su retorno a la inversión ”, dijo el CTO Sigfox.

Haro en logística

Después de diez años de implementación, pruebas y efectos de crecimiento (Sigfox todavía conecta más de 16 millones de equipos), el operador no ha explorado todos los casos de uso.

“El número de casos de uso es enorme. Explorarlos a todos llevará años, si no décadas “, predice Christophe Fourtet. Por lo tanto, algunos mercados son más maduros que otros. “El mercado que realmente entendió el interés de Sigfox hoy es el de la logística”, agrega.

Sigfox se centra en este sector. Multiplica las firmas de contratos con fabricantes que desean monitorear los movimientos de contenedores, piezas o paquetes. El operador se asoció con IBM para el proyecto Track & Trace llevado a cabo con el grupo PSA a principios de 2019. El operador de Toulouse también creó la startup Safecube en asociación con Michelin y Argon Consulting. Esta nueva estructura ha desarrollado una solución de seguimiento de contenedores marítimos “en tiempo real” basada en el 0G.

“Desde el momento en que un PSA comienza a rastrear autopartes, todos los demás comienzan porque usan los mismos subcontratistas”, considera Christophe Fourtet.

Según el CTO, la tecnología de Sigfox es ideal para rastrear paquetes, mercancías en contenedores y camiones, rastrear paletas y carros rodantes. Durante un tiempo por detrás de otras redes de IoT, Sigfox ha refinado la gestión de metadatos de las estaciones base y el flujo de la red, para aumentar la precisión de la geolocalización en exteriores e interiores.

En junio de 2019, DHL firmó un contrato para conectar 250,000 carros utilizados para entregar correo y paquetes. La pérdida de este tipo de equipo no es infrecuente. Además del costo de reemplazo (entre 200 y 250 euros por unidad) del rollo, la pérdida de los bienes que contiene puede ser muy costosa en seguros para un servicio de logística.

“Lleva tiempo, es casi inversamente proporcional a la simplicidad del proyecto. Cuanto más se hace un producto simple, más complicado es producirlo y hacerlo realidad ”, señala el CTO.

Sigfox busca fondos para fortalecer su infraestructura de red

Ludovic Le Moan reiteró el deseo de su compañía de conectar mil millones de objetos. Sin embargo, tal objetivo requiere jugadores industriales convincentes, tener la infraestructura de red necesaria y contar con los socios adecuados. Para el diseño de componentes, Sigfox se ha asociado con la compañía japonesa Alps ALPINE para diseñar sensores y componentes adecuados para usos de red, incluida la conexión de dispositivos autoalimentados (recolección de energía). Fue este fabricante quien lo ayudó a hacer realidad el proyecto con DHL.

Sigfox ofrece cobertura de red total o parcial en 71 países con el apoyo de 51 operadores y recientemente anunció que se mudará a Rusia. La compañía con sede en Toulouse se ha asociado con Energo Capital, una empresa de capital de riesgo, y el operador Center2M, para cubrir el 85% de la población rusa. La entidad independiente Sigfox Rusia es responsable del despliegue y las operaciones.

Para extender su cobertura a áreas no terrestres o escasamente pobladas, el operador de Toulouse está colaborando con Eutelsat para poner en órbita una constelación de 25 nano-satélites. Se espera que los primeros lanzamientos tengan lugar en julio de 2020.

“Hace diez años, cuando decidimos crear incluso redes nacionales, todos se rieron de nosotros. La gente no se había dado cuenta de que la inversión requerida era mucho más ligera “, dice Christophe Fourtet. “En nuestra escala, esto representa una financiación sustancial, hemos recaudado más de 300 millones de euros y hemos recibido asistencia financiera de los operadores Sigfox, pero cubrir la misma cantidad de kilómetros cuadrados con otra tecnología nos habría costado cientos de miles de millones si no más “.

Ludovic Le Moan declaró en julio de 2019 que a Sigfox le faltaban entre 200 y 300 millones de euros para cubrir la superficie del globo. “Todavía estamos buscando fondos activamente y es posible una OPV”, confirma un portavoz de Sigfox. Sin embargo, Christophe Fourtet cree que no hay necesidad de darse prisa. “La expansión es un poco menos significativa para nosotros hoy. […] Hemos demostrado las capacidades de nuestra red, la cobertura es suficiente incluso para un uso intensivo ”.

Queda por ver cómo Sigfox financiará esta capa de infraestructura a escala global.

“Puede haber fondos soberanos que inviertan en infraestructura de red 0G. Es demasiado pronto para hablar sobre la forma que tomará, pero es muy posible que los operadores de Sigfox reciban un impulso financiero para continuar el despliegue”, anuncia con cautela el CTO de Sigfox.

Otra iniciativa tiene el mismo objetivo, según datos de DataNews. Los operadores de la red LPWAN quieren unirse dentro de las Naciones Unidas 0G. Esta asociación tiene su sede en Lovaina, Bélgica. Los operadores, incluido Engie M2M, desean promover los usos de la red (especialmente con los fabricantes de automóviles), acercarse a los fabricantes y presionar a los reguladores internacionales.